美国第六代战斗机由谁秘密制造?小公司或突破波音等三大巨头“防线”

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  图片来源:波音T-7A红鹰战机

  围绕着本周披露的美国空军秘密战斗机演示机的一大问题是:到底谁建造了它?

  空军采购负责人威尔·罗珀(Will Roper)拒绝透露更多关于新飞机的信息,除了它已经实际飞行,飞机的一些系统已经进行了飞行测试,而且它是使用数字工程设计和制造的。

  所以,让我们看看还有哪些线索,从下一代空中优势计划(NGAD)的前身开始。

  2015年1月,当时负责采购、技术和后勤的国防部副部长弗兰克·肯德尔(Frank Kendall)向众议院军事委员会介绍了美国国防部高级研究计划局(DARPA)领导的一个项目,该项目正在为空军和海军开发新型飞机和发动机技术。

  “目的是为下一代空中优势平台——X-plane(现已更名为e-plane)项目开发原型机,如果你愿意的话。”Kendall说。

  该项目被称为“航空创新计划”(Aerospace Innovation Initiative),旨在“开发技术,解决与F-35之后的空中优势平台相关的风险,以及其它先进的航空挑战。”

  罗珀没有说NGAD和AII项目是否有关联,但它们听起来非常相似。相反,他披露这架飞机的存在,部分原因是为了鼓励企业加大对数字工程的投资。

  Capital Alpha Partners的分析师Byron Callan在给客户的一份报告中写道:“NGAD原型的明显候选公司是波音公司、洛克希德·马丁公司和诺斯罗普·格鲁曼公司,尽管通用原子公司可能会成为其设计者——但这是一种长期的可能性。”“德事隆的天蝎项目最近证明,在一年的时间里,它可能需要一种全新的设计才能飞行,但我们怀疑它能否将这种技能提升到作战飞机上。”

  Callan写道,飞机的引擎是由通用电气或雷神技术公司旗下的普惠公司制造的。

  以下是列出了哪些公司有可能制造全新NGAD战斗机的原因。

  波音公司

  这家总部位于芝加哥的航空巨头已经非常了解数字工程,它与瑞典的萨博合作,在不到一年的时间里设计和制造了T-7A教练机,按照美国军方的标准,其速度接近光速。空军官员对T-7A大加赞扬,因为T-7A击败了其它两架已经被外国空军使用的飞机——洛克希德·马丁公司的T-50和Leonardo T-100。

  波音飞机有一台可以运行第三方软件和应用程序的任务电脑,方便进行更新。波音公司国防部门的首席执行官利安·卡雷特(Leanne Caret)表示,这架飞机还被设计用于快速组装:组装前、后机身只需15分钟,而组装F/A-18超级大黄蜂机身则需要24小时。

  诺斯罗普·格鲁曼公司

  人们常常忽视的一点是,诺斯罗普拥有Scaled Composites公司。这家公司是伯特鲁坦(Burt Rutan)创办的设计公司,获得过X奖。与波音公司一样,诺斯罗普公司也从零开始为美国空军的飞行员训练飞机竞赛建造了一架飞机,但最终没有提交投标。

  近年来,诺斯罗普公司看到了五角大楼机密工作的增加。据推测,这笔资金中有相当一部分用于制造B-21隐形轰炸机,其存在已被披露,但正在秘密制造中。可以想象,流入该公司航空系统业务的部分机密资金是用于NGAD测试飞机的。

  诺斯罗普公司还在建设基于地面的战略威慑,新型洲际弹道导弹将取代冷战时期的民兵三型(Minuteman III),使用罗珀经常吹嘘的相同的数字设计技术。

  洛克希德·马丁公司

  洛克希德·马丁公司的高级开发计划部(ADP)——更广为人知的名字是臭鼬工厂(Skunk Works)——长期以来一直为美国军方开发超级先进、超级机密的飞机,包括著名的U-2、SR-71侦察机和F-117攻击机。他们还建造了F-22猛禽战斗机和F-35联合打击战斗机。

  “ADP在很多方面似乎都很忙,但也……我们将着眼于数字世纪系列,也将着眼于第六代和下一代飞机方面的服务将走向何方。”上周,洛克希德·马丁航空公司及其臭鼬工厂的负责人米歇尔·埃文斯(Michele Evans)说。

  埃文斯还赞扬了Stardrive,洛克希德·马丁公司致力于将更多的商业技术和实践应用到其制造中。

  她说:“想想基于模型的系统工程,想想未来的工厂,想想Kubernetes这样的集装箱化技术方面的软件开发,敏捷[软件],甚至是我们如何使用数据分析和人工智能方面的可持续发展。 我认为这些技术将提供巨大的机会,加速平台交付的发展。”

  其它可能

  最有趣的可能性是,这种新型战斗机可能根本不是国防巨头的产品。有证据表明,罗珀所吹捧的数字设计工具,反而允许规模较小的后起之秀进入曾经只有少数老牌承包商才能进入的市场。例如,今年7月,美国空军就有人驾驶飞机配套的无人机招标活动吸引了18个竞标单位。

  美国空军装备司令部司令阿诺德·邦奇上将(Gen. Arnold Bunch)周三在与记者举行的视频电话会议上说:“这表明,大规模(公司)有很大的兴趣,你可能会想到,甚至可能是规模非常小的公司。”“实际上,我相信,当我们做这个数字活动和我们正在考虑做数字工程时,它将为更多公司打开一扇门,让它们能够参与进来,这可能是以前没有的。”

  编译/前瞻高端装备研究组

  https://www.defenseone.com/business/2020/09/who-secretly-building-usafs-new-fighter/168541/

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