竞标军方发射合同,美四大航天企业各展身手

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  2019/8/14

  航天新观察

  第196期

  航天动态:评论

  【《航天新闻》8月12日报道】

  联合发射联盟公司(ULA)、太空探索公司(SpaceX)、诺斯罗普·格鲁曼公司和蓝色起源公司均已提交了“国安航天发射(NSSL)第二阶段发射服务采购(LSP)”项目投标方案。投标截止日期是8月12日。

  空军将在2020年从中选定两个厂家,由两者按六四开来瓜分军事和情报部门2022到2026年的多达34次发射任务。对各路竞标者来说,该项目所涉利益高得不能再高了。

  联合发射联盟公司和太空探索公司眼下包揽了美国国安卫星的大部分发射任务,而诺格和蓝源则正企图打入这一市场。为了这项竞标,四家都在研发全新的火箭和对现役火箭进行升级。在用来竞争第二阶段合同的各型火箭中,只有太空探索公司的“猎鹰”目前已在使用并已通过国安航天发射资质认证。

  联合发射联盟公司(ULA)、太空探索公司(SpaceX)、诺斯罗普·格鲁曼公司和蓝色起源公司,这4家是美国大中型火箭工业领域的前途和希望。它们各具特色,相互之间风格、路径、优势、处境都大相径庭。目前4家都提交了投标方案,不论结果如何,单是这种火箭竞标的格局就值得高度关注。

  ULA公司竞标属于老牌火箭公司打造新产品,竞标美军方发射合同。ULA是美国传统火箭工业的代表,背后是洛克希德马丁公司和波音公司的火箭设计与研制能力,由双方合资成立。ULA公司用“火神火箭+半人马座上面级”的组合作为竞标产品,主要是因为原有的宇宙神5火箭和德尔它4火箭在当前这个火箭新时代下已经没有竞标优势了,虽然可靠性几乎达到100%,但价格太贵,高达2亿美元~4亿美元。而美国空军要的就是在可靠性不变的情况下,大幅降低价格。ULA公司高成本运营旧火箭这么多年,从前几年开始还没来得及考虑和制造新火箭,但形势所逼不得不为,所以其面临的挑战巨大。

  

  SpaceX公司竞标属于用具有绝对优势的两型火箭,能力方面全方位超越其他3家公司火箭。该公司是马斯克个人创业建立的公司,凭借猎鹰系列火箭已经创造了一系列火箭工业的奇迹,以重复使用和低成本为基本特征。现在猎鹰9、猎鹰重型都已具有为美国军、民、商执行发射任务的能力和经历。在这轮竞标之前,SpaceX的火箭已经完成了多次与竞标中要求类似的发射任务。 假设不必考虑美国国家火箭工业发展的问题,美国军方完全可以将所有发射任务合同授予SpaceX公司,因为猎鹰9和猎鹰重型已经完全能够以低成本、高效率、高可靠性的方式完成目前所有军方发射需求。 前者LEO运力超过20吨;后者LEO运力超过60吨,可直接将美国大型军用卫星直接送入GEO。这就是美国空军此次竞标的根本需求。而SpaceX公司的这种优势也不限于此次竞标,而是覆盖整个火箭领域的所有发射活动。

  

  诺格公司属于希望利用原有的雄厚军工与航天技术以及资金实力,通过与轨道ATK公司并购和重组引进火箭研制能力,专门研制固体大中型火箭,从而竞标美国国家发射任务。这种业务布局对公司整体发展是有利的,因为诺哥公司航天技术基础丰富,融入火箭研制能力会带来更强的业务一致性和高度的融合效果。而原有的轨道ATK公司火箭动力与系统能力也属于优质资产。但诺格公司研制新型的“欧米伽”火箭竞争美军发射项目,相比之下优势严重不足。新火箭用的几乎都是原有的固体动力系统,是原有米诺陶火箭、安塔瑞斯火箭等推进能力的重新组合,也在目前竞标的这4款火箭中是唯一一款没有可回收、重复使用方面设计的大中型火箭,也可以说仍是一款传统意义上的火箭,所以在价格竞争和利润方面难以产生竞争力。另外,诺格公司现有的老款米诺陶火箭、飞马座火箭、安塔瑞斯火箭几乎都没有发射市场,未来前景十分窘迫,因此在研的用于竞标的“欧米伽”火箭的成败也就决定着诺格公司在发射领域的生死存亡。

  

  蓝源公司在火箭领域沉寂多年但极具雄心抱负。 在贝索斯的带领下不仅研制出BE-3、BE-4两型发动机,而且“新格伦”这种具有大中型运载能力的火箭也即将在2020年首飞。虽然还没有过承担发射任务,但“新格伦”火箭最大的优势是其成熟的发动机以及可垂直着陆回收的重复使用技术。尤其是BE-4发动机,不仅具有240吨超大推力供“新格伦”火箭使用,还收到ULA公司青睐,将用于ULA的“火神”火箭。蓝源公司低调而务实地研制了近20年火箭系统,就差用实际发射任务开证明自己的研制成果和能力了。因此蓝源公司可以说是对此次竞标报以最大期待、最急于证明自己的火箭公司。也难怪贝索斯强烈要求竞标要公开公平。

  

  
综合来看,美国空军基本上做到了公平对待这4家公司,以良性竞争的方式,以低价、高可靠为目标,布局美国未来重大军事发射领域的工业能力。4家公司最终将有2家被选定,而目前除了SpaceX占据能力领先优势外,其它3家综合优势不相上下。

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