科技日历美国“水星计划”最后一艘飞船升空,单人航天时代落幕

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  1963年5月15日,美国宇航局宇航员戈登·库珀驾驶他的水星飞船执行“信念7号”任务,从佛罗里达发射升空。

  Mercury-Atlas 9(水星-宇宙神9号)是美国水星计划的最后一次载人航天任务。这艘名为“信念7号”的宇宙飞船在降落到太平洋前完成了22次绕地球轨道的飞行。这次任务是美国最后一次单人航天轨道任务。

  水星计划是美国1958年开始实施的第一个载人航天计划。

  为了与苏联争抢率先上天的名头,该计划的基本指导思想是尽可能利用已经掌握的技术和成果,以最快的速度和简单可靠的方式把人送上天。

  不过,美国还是落后了。当苏联于1961年4月12日把航天员加加林送上天成功地完成轨道飞行时,“水星”飞船1962年才进行首次载人轨道飞行。

  作为美国第一代载人飞船,水星飞船体积狭小,外形呈圆锥状,长2米,锥底直径1.9米,被戏称为“宇航员不是坐在里面,而是穿在身上”。

  美国宇航局挑选出的7名参加“水星计划”的宇航员被统称为“水星七杰”,每艘飞船的飞行员都给飞船起了一个以“7”结尾的名字。

  1961年5月5日,命名为自由7号的水星飞船在卡纳维拉尔角由改装的红石火箭发射升空,飞船上乘坐的是美国第一位宇航员阿兰·谢帕德。

  时隔两个月,宇航员格里索姆于7月21日乘坐独立钟7号飞船又一次进行了亚轨道飞行。

  在最后一次的“信念7号”之前,1962年2月20日,约翰·格伦搭乘友谊7号飞船,太空飞行近5小时,成为美国首位进入地球轨道的宇航员。

  库珀决定将他的太空舱命名为“信念7号”,是基于他对Atlas号火箭和水星太空舱成功执行任务的信心。

  值得一提的是,并非所有人都赞同这个名字,NASA高层一部分人担心万一任务失败,各大媒体上可能会出现诸如《美国失去了信念》之类的标题。

  当时,NASA的一些人认为,美国的载人飞行技术已经成熟,没必要冒更多的风险,应当转向双人飞行的“双子座计划”。但载人航天中心的官员认为,水星计划的宇航员还从未在太空中停留超过一天时间,有必要让美国宇航员达到与苏联同行同样的水平。

  在轨道飞行中,库珀进行了在轨道上目视并追踪闪光信标气球的实验,拍摄了西藏高原和喜马拉雅山脉的照片。他报告说,在飞行过程中,如果光线和背景条件合适,他可以看到道路、河流、小村庄,甚至单个的房子。

  “水星”计划于1963年结束,共完成25次飞行试验,其中包括4次动物飞行,2次载人弹道飞行,4次载人轨道飞行,耗资约4亿美元。

  水星计划奠定了美国太空航行的基础,这才有了后来的双子座时代、载人登月的阿波罗时代、航天飞机时代和如今的商业飞船时代。

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