火星上的水离奇失踪?到底发生了什么?罪魁祸首或是火星沙尘暴!

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  火星作为曾经的翻版地球,一直是科学家主要的探索对象,但是长久以来一个问题一直在困扰着科学家,那就是:火星上曾经大量的水到底跑哪去了?最近一项研究或将帮助我们解开这个问题的答案!

  

  这一系列模拟图像显示了2018年6月,随着一场巨大的沙尘暴加剧,NASA火星探测器机遇号周围的环境发生了怎样的变化。在左边,太阳看起来非常明亮,但是随着沙尘暴的加剧,太阳变得越来越暗。在最右边,太阳只是一个针尖,沙尘暴正如火如荼地进行着。研究人员称,像导致美国宇航局“机遇号”探测器死亡的巨大火星沙尘暴可能是将这颗红色星球上生命之源带走的罪魁祸首,它就是水。

  

  2018年5月底,“机遇号”周围的沙尘暴开始肆虐。“机遇号”自2004年1月以来一直在探索这颗红色星球。但是这场风暴产生的灰尘阻挡了阳光射向地面的路径,使得太阳能机器人在数周内无法给电池充电。最后机遇号再也没有恢复,NASA在今年2月宣布探测器已经死亡。

  但风暴不仅影响了“机遇号”在火星赤道附近的挖掘。到今年6月,这场大风暴已经发展成为一个全球性的怪物,给火星蒙上了一层灰尘。

  

  其实这种遍布全球风暴并不罕见;美国宇航局的宇宙飞船也在1971年、1977年、1982年、1994年、2001年和2007年观测到了它们。“机遇号”和它的孪生兄弟“勇气号”(Spirit)成功度过了2007年的风暴,但2018年的风暴威力更大。最近的研究表明,这些引人注目的事件,突出了火星如今是多么干燥和多尘,可能帮助火星走上了这条恐怖的道路。

  数十亿年前,火星有厚厚的大气层和大量的液态水;多年来,机遇号、勇气号和它们更新、更大的兄弟好奇号已经发现了大量的证据。事实上,科学家们认为,在远古时期,深海可能覆盖了火星表面约20%的面积。大约40亿年前,火星失去了它的全球磁场,事情开始发生变化。随着这个保护屏障的消失,带电的太阳粒子剥离了火星的大部分大气层,随着时间的推移,火星表面失去了支持液态水的能力。

  新的研究表明,全球沙尘暴可能加速了这一过程。研究人员使用欧洲和俄罗斯的ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO)来跟踪2018年沙尘暴前后火星大气中水蒸气的运动。

  

  图片显示的是正在推进的全球沙尘暴,由好奇号火星车的桅杆照相机拍摄。

  研究人员说,TGO的数据表明,大风暴将水分子抬升到火星更高的空中,从离地面20公里到80公里甚至更高的高度。在那里,空气非常稀薄,太阳辐射更容易把水分子分解成组成水分子的氢原子和氧原子。然后,这些基本成分就会消失在太空中。

  研究人员一直在对2018年火星沙尘暴进行深入研究,以了解这类事件如何影响地球的气候,并为未来的地表任务做更好的准备。沙尘暴对太阳能漫游者和着陆器构成威胁——机遇号的命运凸显了这一现实。所幸好奇号是核动力的,所以相对来说没有受到影响。

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