Brain:失眠的原因可能在调节情绪的大脑回路中

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  失眠正在成为日益严重的疾病,目前,每10个人中就有1个人长期睡眠质量低下,并忍受着失眠在日间带来的严重后果。全世界目前有近8亿人患有慢性失眠。失眠患者通常持续一个月以上入睡困难或者睡眠质量不好,这种疾病与日间疲劳、情绪混乱、认知受损等相关。然而,人们对它的具体成因还不是很清楚。

  比利时列日大学的科学家在国际顶尖学术期刊《科学》(science)上发表了一篇关于睡眠与昼夜规律的论文,揭示了大脑应答睡眠缺失的复杂机制。为了揭示缺乏睡眠与昼夜节律之间的关系,研究人员让33名志愿者连续两晚不睡,并在睡眠剥夺和随后的恢复性睡眠中扫描他们的大脑。结果显示,一些大脑区域的活性遵循24小时节律,另一些大脑区域的活性却随着清醒时间的延长而降低。不过,在恢复性睡眠之后,这些区域的活性可以回到睡眠剥夺前的水平。还有一些大脑区域的活性则表现为上述两种模式的结合。

  发表在《Radiology》期刊上的一项研究发现,与健康者相比,失眠症患者大脑右半区的白质束完整性严重受损,控制意识、睡眠和清醒的丘脑也有受损。这些受损的白质束主要与睡眠和清醒、认知功能、感觉运动功能的管理相关。此外,丘脑和胼胝体体部的异常与失眠持续时间相关。丘脑与失眠症的病理相关性非常重要,因为丘脑对生物钟非常重要。

  而4月25日刚刚发表在著名的科学杂志《大脑》(Brain)上的一项研究发现,失眠的原因可能发生在调节情绪的大脑回路中。

  被过去所困扰:失眠患者无法摆脱情绪困扰

  对我们大部分人来说,今天犯的令人难堪和令人尴尬的错误,在明天看起来就不会那么糟糕了。而有一类人很难做到,他们就是失眠症患者。

  荷兰神经科学研究所的研究人员要求参与者重温他们几十年前最可耻的经历,同时对他们的大脑活动进行核磁共振扫描。虽然睡眠良好的人确实把这些经历作为中和记忆在大脑中沉淀下来,但失眠的人却无法做到这一点。

  这一突破性的发现表明,失眠的主要原因可能是无法消除情绪上的痛苦。这使得失眠导致情绪障碍、焦虑和创伤后应激障碍的主要危险因素变得可以理解。

  图 睡眠中断会干扰情绪记忆的夜间处理

  

  痛苦的情感经历会激活边缘脑回路和自主神经系统。幸运的是,激活会随着时间的推移而消失。人们把这些经历作为中和记忆在脑海中沉淀下来。Wassing等人现在发现,慢性失眠的人无法完成中和情绪体验的这一过程。

  适应不良的睡眠

  众所周知,睡眠有助于我们记住重要的经历。但睡眠对于摆脱这些经历中可能出现的情绪困扰也是必不可少的。这两个过程都涉及到脑细胞之间连接的变化:一些细胞变得更强,巩固记忆,而另一些细胞则被削弱,并摆脱不必要的联系。大脑研究表明,只有睡眠良好的人才能从睡眠中获益,因为它可以减轻情绪紧张。这个过程对失眠症患者并不奏效。事实上,他们不安的夜晚甚至会让他们感觉更糟。

  卡拉ok

  这个新的大脑成像发现解释了最近的一项研究,即同一个研究小组在科学期刊《睡眠》(Sleep)上发表的一项发现。在这项研究中,他们让参与者以卡拉ok风格唱歌。耳机使他们无法听到自己的声音,也无法找到正确的音高。他们的歌声被录制并稍后播放。参与者在听自己走调的独唱时感到非常羞愧。但是如果他们在一夜好觉之后再听一次,他们就不会再为此感到那么痛苦了。他们确实把痛苦从脑海中抹去了。至少,睡眠质量好的人是这样做的。而相反,经过一个不眠之夜,失眠症患者实际上对此更加不安。

  情感调节

  科学家们一直在寻找大脑中控制睡眠区域失眠的原因。新的发现表明,失眠的原因可能发生在调节情绪的大脑回路中。这些回路含有失眠的风险基因,在快速眼动睡眠中可能不像通常那样正常激活。如果没有良好睡眠带来的益处,几十年前的痛苦事件会继续激活大脑的情绪回路,就好像它们正在发生一样。因此,失眠症患者会被过去的痛苦记忆所困扰。

  参考文献

  Rick Wassing et al. Overnight worsening of emotional distress indicates maladaptive sleep in insomnia, Sleep (2019). DOI: 10.1093/sleep/zsz051

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