大象患癌死率5%人类达25%可能和大象体内的一种「殭尸」基因有关

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  今天发表于科学期刊「细胞报告」(Cell Reports)的一项研究报告指出,长寿大型动物可能有一种天生抗癌机制,就是其体内有一种「殭尸」基因,会因DNA受损而甦醒,进而导致癌细胞死亡。
研究报告作者、美国芝加哥大学(University of Chicago)演化生物学家林奇(Vincent J. Lynch)表示:「(癌细胞)若自杀,那麽受损的DNA就永远不会具备最终引发癌症的潜能。」
殭尸基因是由一种「假基因」引起。后者是发生突变或失去活力的正常基因,会从很久以前的演化过程中就开始不断累积。大象和海牛之类的现存近亲身上有许多複製版的白血病抑制因子(LIF)基因,但这些复制版基因的运作方式和原版基因并不完全相同。
不过林奇指出,大象身上有一种殭尸基因似乎已经复活,且「发展成一种新开关」,会对DNA损伤产生反应。他表示,前述研究发现就包含一个较大拼图中的一块碎片。
林奇说:「可能有许多东西都有助于强化抗癌能力,其中之一在大象身上发现了。」
本身是小儿肿瘤学家的美国犹他大学(University of Utah)小儿科教授兼亨斯迈癌症研究所(Huntsman Cancer Institute)研究员许夫曼(Joshua Schiffman)表示:「由于体型、细胞数目和寿命的缘故,牠们(大象)都应会患癌症。」
许夫曼和许多研究人员发现,大象、弓头鲸等动物尽管体型庞大又长寿,却已演化出「天生抗癌」的机制。有些弓头鲸可活超过200岁。
科学家分析大象的基因和分子内部运作模式,希望找出让人类预防、甚或治疗癌症的新方法。
许夫曼的研究涵盖可能赋予大象特殊能力的其他基因,能在癌细胞开始发展前就先予以消灭。许夫曼特别将其中一种名为p53的肿瘤抑制基因称为「基因警察」,因为其在阻止DNA损伤发展成为癌症的过程中扮演一角。大象拥有数十种复制版的p53基因。
人类身上通常只有两种複製版的p53基因,且不像大象所拥有版本那麽强大。当p53基因发生突变或失去活力,就像发生在许夫曼的许多病患身上那样,癌细胞发展就会不受控制。
林奇的研究显示,在大象身上,p53也会加速殭尸基因发展。不过专家表示,还需进行更多研究,以证实林奇的研究发现,并确实釐清殭尸基因究竟如何在分子层级运作时就杀死细胞。

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