火星沙尘暴怎样了?“机遇”号怎样了?

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  在6月19日《“机遇”号正遭遇史上最强火星沙尘暴》一文我们曾提到火星上正在闹全球性的沙尘暴,而且是有史以来最强的一次。然而下周就是火星大冲了,现在火星上的情况如何呢,是否会影响我们欣赏火星?

  

  明亮的火星从东方升起,倒映在美丽的苏必利尔湖上。(来源:Skyandtelescope,摄影:Bob King)

  

  2018年7月20-31日火星经天图(制图:水兄)

  目前火星北半球处在秋天,南半球处在春天,这本身就是火星扬沙多发季节,但通常规模并不大。席卷全球的沙尘暴至少每隔3-4个火星年(6-8个地球年)才出现一次。美国航天局火星勘测轨道飞行器(MRO)上的火星彩色成像仪(MARCI)记录下这次沙尘暴生成发展的全过程。5月30日,科学家最早发现阿西达里亚平原上有一股沙尘暴,而其发展速度真的可以用“迅雷不及掩耳之势”来形容。到了6月20日,沙尘暴几乎蔓延至全球,直到现在尚未散去,以至于我们每天夜晚都能看到一颗贼亮贼亮的星星从东南方升起,但是用望远镜观察却无法看清它的表面。

  

  在5月份的画面中,我们可以看到火星上深深的裂缝,那是著名的水手谷(左边)、子午高原(中央)、阿西达里亚平原(上方),还有南极冰盖(底部)。而到了7月份,大部分的火星表面都变成土黄色了,基本全部被沙尘笼罩。(来源:NASA/JPL-Caltech/MSSS)

  之前我们也介绍过,“机遇”号火星车遭遇了前所未有的困难局面。为了节省电量,科学家不得不下令停止一切科学活动,保持睡眠状态,然而截至7月18日,地球上的人们还没有收到它的任何回应。当然,除了削减了太阳能,漫天遍野的沙尘暴也有积极的一面,它像一层薄毯包裹着火星,使得夜间温度不至于降得很低很低,“机遇”号会好受些。科学家估计,这场风暴要至少持续到9月份,不过,不必等到完全散尽“机遇”号或许就有机会获得足够的电量打个电话给家里报个平安。

  

  “好奇”号观察到的火星沙尘暴(来源:NASA/JPL-Caltech)

  火星是目前除地球外在轨运行人造卫星最多的行星!这样一场沙尘暴自然不会被NASA的科学家放过,火星勘测轨道飞行器(MRO)、火星奥德赛(Mars Odyssey)、“专家”号(MAVEN,又称“马文”号),他们调集了目前所有环绕火星运行的卫星并加大观测密度。如“火星奥德赛”热辐射成像系统(THEMIS)可以用来追踪火星表面的温度、大气温度和大气中尘埃的总量,这有助于我们掌握沙尘暴生长、演化和消散的全过程。观测频率从原来的每10天一次增加到每周2次,对火星沙尘暴进行最严密的监视。MRO每天都会给火星拍摄全球照片,它上面还有一台火星气候探测器(MCS)测量火星大气温度随高度的变化。“专家”号则并没有关注沙尘暴本身,而是专注于距离火星表面100千米的顶部大气,那是沙尘暴无论如何不会到达的地方,但是科学家也很好奇全球性沙尘暴是否会影响到顶部的大气。因此,2018年的这场风暴无疑创造了千载难逢的机会。

  

  2011年6月17日欧洲“火星快车”(Mars Express)在飞越坦普尔高地时观察到的火星沙尘暴(来源:ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum) / Justin Cowart)

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  火星

  作者:[法]弗朗西斯·罗卡尔 [美]阿尔弗雷德·麦克伊文 [法]沙维叶·巴莱尔

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